Kanserde cerrahi uygun vakalarda en önemli tedavi metodudur. Diğer tedavi metotları cerrahi uygulanan vakalarda, cerrahi sonrası yinelemeleri azaltmaya yarar, esas olan cerrahinin yerini alamaz.

Cerrahi teknikler kanserin kaynaklandığı organa göre değişiklikler gösterse de asıl prensip tümörün tamamının çıkarılmasıdır. Bu çıkarma esnasında tümörün kaynaklandığı organa göre lenf bezelerinin de alınmasını genellikle kapsamaktadır.

Her organ kanserine yaklaşımın kendine has özellikleri vardı. Örneğin beyin tümörlerinin çıkarılması mikro cerrahi tekniklerle olur. Sindirim sistemi tümörleri açık veya laparoskopik denilen kapalı cerrahi tekniklerle yapılabilir.
Bu tür cerrahileri prensiplerine göre öğrenerek yeteri pratik yeteneği kazanmış cerrahların yaptığı operasyonların başarılı olma ihtimali yüksek olduğu gösterilmiştir. Yetersiz veya yanlış cerrahi tekniklerle yapılan operasyonlar, hastaların tedavi sonuçlarını da etkileyebilir.